Femail

Αγοράσαμε έναν ζωολογικό κήπο: Πώς μια οικογένεια που ξεπερνούσε την τραγωδία έγινε ταινία του Χόλιγουντ

Όταν ο μπαμπάς της τρίχρονης Ella Mee συνήθιζε να περνάει το βράδυ στο τηλέφωνο, έλεγε πάντα, «Σσσς, προσπαθώ να αγοράσω έναν ζωολογικό κήπο», όταν εκείνη προσπαθούσε να τη διακόψει.

Ο μπαμπάς μας αγόρασε έναν ζωολογικό κήπο! Πώς η ιστορία μιας οικογένειας που ξεπέρασε την τραγωδία σώζοντας έναν κατεστραμμένο ζωολογικό κήπο έγινε μεγάλη ταινία του Χόλιγουντ

Όταν ο μπαμπάς της τρίχρονης Ella Mee συνήθιζε να περνάει το βράδυ στο τηλέφωνο, έλεγε πάντα, «Σσσς, προσπαθώ να αγοράσω έναν ζωολογικό κήπο», όταν εκείνη προσπαθούσε να τη διακόψει. Θα σκεφτόταν, «Όχι, δεν είσαι, μπαμπά... απλά αστειεύεσαι», αλλά μάντεψε, ο μπαμπάς της Έλα, ο Μπέντζαμιν, δεν αστειευόταν.

Ποιο παιδί δεν θα εντυπωσιαζόταν όταν ο μπαμπάς του αγοράσει έναν ζωολογικό κήπο με τέσσερις τίγρεις, δύο λιοντάρια, τρεις αρκούδες, τρεις λύκους, σουρικάτες (ένα από τα πιο πρόσφατα αποκτήματά του) και ποιος ξέρει πόσα capybara, το μεγαλύτερο τρωκτικό στον κόσμο.

Έτσι, τώρα, πέντε χρόνια μετά, η Έλα δεν χτυπάει το βλέφαρο καθώς ο μπαμπάς της χαϊδεύει τον Βλαντ τον τίγρη στη μύτη, ταΐζοντάς τον με σνακ μέσα από τον συρμάτινο φράχτη από την παλάμη του χεριού του. «Είναι γάτα μουνί!» λέει ο Benjamin. «Αλλά δεν μπορούσες να το κάνεις αυτό με ένα λιοντάρι».





Άλλαξε τη ζωή: Ο Μπέντζαμιν Μι δεν φανταζόταν ποτέ ότι η ιστορία του για την αγορά ενός κατεστραμμένου ζωολογικού κήπου ζώων θα γινόταν μια ταινία του Χόλιγουντ που θα έκανε δακρύβρεχτο με πρωταγωνιστές τον Ματ Ντέιμον και τη Σκάρλετ Γιόχανσον

Άλλαξε τη ζωή: Ο Μπέντζαμιν Μι δεν φανταζόταν ποτέ ότι η ιστορία του για την αγορά ενός κατεστραμμένου ζωολογικού κήπου ζώων θα γινόταν μια ταινία του Χόλιγουντ που θα έκανε δακρύβρεχτο με πρωταγωνιστές τον Ματ Ντέιμον και τη Σκάρλετ Γιόχανσον

Όταν η Ella, τώρα οκτώ, και ο αδερφός της, ο Milo, δέκα, αποκτήσουν δικά τους παιδιά, απλά φανταστείτε τις ιστορίες πριν τον ύπνο που θα πουν για το μεγάλωμα ως μέλος της οικογένειας που έφερε στη ζωή έναν άθλιο ζωολογικό κήπο στο Dartmoor. Ζουν σε ένα ακατάστατο εξοχικό σπίτι με αρκούδες και μαϊμούδες για τους γείτονες. Βλέποντάς τους να γελούν καθώς είναι παιχνιδιάρικα κολλημένοι σε ένα ξέφρενο τάισμα αφρικανικών πυγμαίων κατσίκων, θα ήταν δύσκολο να φανταστεί κανείς μια πιο ειδυλλιακή παιδική ηλικία. Αλλά για ένα πράγμα, δηλαδή...



Μόλις πέντε μήνες αφότου ο πατέρας τους αγόρασε τον ζωολογικό κήπο, η μητέρα τους, η Κάθριν, πέθανε από όγκο στον εγκέφαλο σε ηλικία μόλις 40 ετών. Μετά από δύο χρόνια που ακολούθησαν, ο Benjamin έγραψε ένα βιβλίο, We Bought A Zoo, που εξιστορεί την περίοδο που άλλαξε τη ζωή του για πάντα.

Διότι, ενώ ο καρκίνος της Κάθριν βρισκόταν για λίγο σε ύφεση, ξεκίνησε μια προσπάθεια διάσωσης για τον ζωολογικό κήπο. Αν δεν βρεθεί αγοραστής, τα περισσότερα ζώα θα είχαν πυροβοληθεί. Ποτέ δεν φανταζόταν ότι η ιστορία του θα γινόταν μια ταινία του Χόλιγουντ που θα έκανε δακρύβρεχτο, με τον Ματ Ντέιμον στον ρόλο του Μπέντζαμιν και τη Σκάρλετ Γιόχανσον ως μια μεγάλη γαιοφύλακα.

Ο Benjamin με τα παιδιά του Milo και Ella στο σπίτι της οικογένειας στο Dartmoor

Ο Benjamin με τα παιδιά του Milo και Ella στο σπίτι της οικογένειας στο Dartmoor



Αν και η ταινία διαδραματίζεται στην Καλιφόρνια και όχι στο Ντέβον, ο Μπέντζαμιν, τώρα 46 ετών, παραδέχεται ότι συγκλονίστηκε όταν διάβασε το σενάριο. «Γέλασα πολύ, επίσης», λέει ο Benjamin. «Όταν ο Ματ Ντέιμον καταδιώκεται από έναν θυμωμένο χοιρινό και προσγειώνεται στον αλήτη του σε ένα κρεβάτι με τσουκνίδες... αυτό συνέβη σε μένα. Είναι περίεργο!»

Καθώς προχωρούν οι αλλαγές στη ζωή, δεν γίνεται πιο ριζοσπαστικό - ή αγχωτικό - από την αγορά ενός ζωολογικού κήπου. Το 2004, όταν ξεκινά αυτή η ιστορία, ο Benjamin ήταν ένας ανεξάρτητος δημοσιογράφος που ζούσε στη νότια Γαλλία, ανακαινίζοντας δύο πανέμορφους αχυρώνες. Μετά από εννέα χρόνια μαζί και δύο παιδιά, εκείνος και η Κάθριν παντρεύτηκαν τον Απρίλιο. Μόλις δύο μήνες αργότερα, οι ενοχλητικές ημικρανίες της διαγνώστηκαν ως όγκος. Μια επέμβαση αγόρασε χρόνο, αλλά τους προειδοποίησαν ότι ο καρκίνος θα επέστρεφε.

Στη συνέχεια, όταν ο πατέρας του πέθανε την επόμενη χρονιά, επίσης από καρκίνο, ο Benjamin, η αδερφή του και τα τρία αδέρφια του συγκέντρωσαν τους πόρους τους για να αγοράσουν ένα μεγάλο σπίτι ώστε να μπορούν να ζήσουν με τη χήρα μητέρα τους, την Amelia. Βρήκαν ένα σπίτι 12 υπνοδωματίων – αλλά ήρθε με 200 εξωτικούς ενοικιαστές στον δικό τους ερειπωμένο ζωολογικό κήπο.

Η πώληση του σπιτιού της Amelia στο Surrey κάλυψε την τιμή των 1,1 εκατομμυρίων λιρών και πέρασαν νευρικοί μήνες καθώς συγκέντρωσαν 500.000 £ για λειτουργικά έξοδα και επισκευές πριν μπορέσουν να πάρουν άδεια ζωολογικού κήπου. Όταν αγόρασαν το σπίτι, ο ζωολογικός κήπος είχε κλείσει –δεν θα άνοιγε ξανά μέχρι το 2007– και ο χώρος μύριζε σάπιο κρέας και ήταν γεμάτος αρουραίους. Στη συνέχεια, τέσσερις ημέρες αφότου εγκαταστάθηκαν, ένας τζάγκουαρ δραπέτευσε. Προσπερνώντας έναν κατώτερο φύλακα, έτρεξε κάτω από το μονοπάτι και πήδηξε στο περίβλημα των τίγρεων.

«Νόμιζα ότι θα έβλεπα κάποιον να τρώγεται ζωντανός. Και, ως σκηνοθέτης, θα έφταιγα εγώ. Αυτό το επίπεδο αδρεναλίνης και ευθύνης δεν με εγκατέλειψε ποτέ», λέει ο Benjamin. Λίγο πριν τα Χριστούγεννα του 2006, ήρθαν τα χειρότερα νέα. Ο όγκος της Κάθριν επέστρεψε. Λίγες μέρες πριν πεθάνει, στις 31 Μαρτίου, ο Μπέντζαμιν πήρε τα παιδιά στην άκρη.

DARTMOOR ZOO: ΤΑ ΓΕΓΟΝΟΤΑ

3. 4: Ο αριθμός του προσωπικού που απασχολείται για τη φροντίδα των 250 ζώων του ζωολογικού κήπου Dartmoor

4.200 £:Το κόστος του λογαριασμού του οδοντιάτρου αφού μια από τις τίγρεις έσπασε ένα δόντι

90.000:Ο αριθμός των ανθρώπων που επισκέπτονται τον ζωολογικό κήπο κάθε χρόνο, αριθμός που αναμένεται να εκτοξευθεί μετά την κυκλοφορία της ταινίας

«Είπα ότι ήλπιζα ότι θα ήταν τα χειρότερα νέα της ζωής τους», θυμάται. «Αυτή η μούμια επρόκειτο να πεθάνει. Η Έλλα δάκρυσε αμέσως. Ο Milo σκληρύνθηκε και τον είδα να το ρουφάει. Μου είπε, δεν θέλω να κλάψω, μπαμπά. Θέλω να μείνω δυνατός για σένα. Αλλά από όλα τα μέρη όπου η Κάθριν ήταν άρρωστη, ήμασταν τυχεροί. Κάποια ζώα κάνουν μωρά και άλλα πεθαίνουν... το βάζει σε προοπτική. Είναι ο κύκλος της ζωής».

Το μέλλον του ζωολογικού κήπου είναι αβέβαιο – τέθηκε σε εκκαθάριση πέρυσι αφού η τράπεζα έκοψε την υπερανάληψη του – οπότε η ταινία ήρθε στην αρχή του χρόνου. Όταν ο Benjamin επισκέφτηκε το σετ τον περασμένο Απρίλιο, έβαλε τον Matt Damon να ποζάρει με ένα μπλουζάκι του Dartmoor Zoo «για να δείξει στην τράπεζα το φως στο τέλος του τούνελ». Ελπίζει σε αριθμούς ρεκόρ επισκεπτών την επόμενη χρονιά. Ο οικονομικός αγώνας άξιζε τον κόπο; «Ακόμα και στις πιο σκοτεινές μέρες μας, ποτέ δεν μετάνιωσα που αγόρασα τον ζωολογικό κήπο. Γιατί το να επαναφέρεις αυτό το μέρος στη ζωή είναι πολύ ικανοποιητικό.»

Το We Bought A Zoo κυκλοφορεί την Παρασκευή. Το βιβλίο του Benjamin Mee κυκλοφορεί από τις εκδόσεις HarperCollins, £8,99. Ο ζωολογικός κήπος είναι ανοιχτός καθημερινά, www.dartmoorzoo.org.